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La sonda espacial Cassini descubre mares en Titán

Los instrumentos de la sonda espacial Cassini han encontrado pruebas de la existencia mares de metano o etano líquido, en las altas latitudes de Titán. Uno de ellos es más grande que cualquiera de los Grandes Lagos de Norte América y tiene un tamaño similar a algunos mares terrestres.

El radar de Cassini ha resuelto muchas manchas oscuras cerca del polo norte. Más grandes que otras manchas similares vistas antes en Titán, la mayor mide al menos 100.000 kilómetros cuadrados (39.000 millas cuadradas). Teniendo en cuenta que el radar sólo ha resuelto una porción de cada una de esas grandes manchas tan sólo conocemos parcialmente su tamaño. Titán es la segunda luna más grande en el sistema solar y es cerca del 50% más grande que nuestra Luna.



Comparación entre un lago de Titán el Lago Superior.


"Llevamos mucho tiempo especulando sobre la existencia de océanos en Titán y ahora gracias a una serie de instrumentos tenemos la primer prueba de la existencia de mares que empequeñecen a los lagos vistos previamente," dice el Dr. Jonathan Lunine, científico interdisciplinario en la Universidad de Arizona, Tucson.

Aunque todavía no hay ninguna prueba definitiva que demuestre que estos mares contienen líquido, su forma, su color oscuro en la imagen del radar, que sugiere superficie plana, y otras propiedades, apuntan a la presencia de líquidos. Estos líquidos son, probablemente, una combinación de etano y metano, dadas las condiciones de presión atmosférica en Titán y la abundancia de etano y metano gaseoso en las nubes de su atmósfera.

El espectrómetro visual e infrarrojo de Cassini también ha resuelto una parte de la región y el equipo está trabajando para determinar la composición del material contenido en estas manchas para probar que están llenas de líquido.

Las cámaras, que nos dan una vista global de Titán, han captado una mancha grande e irregular. El borde norte de esta imagen corresponde con uno de los mares vistos por el radar. El área oscura se alarga más de 1.000 kilómetros (620 millas), justo por debajo de los 55 grados de latitud. Si todo el área oscura está rellena de líquido, sería sólo un poco más pequeña que Mar Caspio, en la Tierra. Los datos del radar muestran detalles en el borde norte de la mancha parecidos a los vistos en las anteriores observaciones de lagos más pequeños cubiertos de líquido. De todas formas para saber si toda la mancha oscura es una depresión llena de líquido debemos investigar con sobre vuelos adicionales que vendrán adelantada la misión.



Esta imagen es una porción de una más grande vista de Titán en la que se ven algunos de los mayores cuerpos de líquido vistos allí. El lago de la parte derecha es mayor que cualquiera en la Tierra y puede legítimamente denominarse mar.

La presencia de estos mares refuerza los actuales modelos acerca de la forma en la que el metano circula de la superficie a la atmósfera, que es la idea original con la que se especulaba hace casi un cuarto de siglo sobre la existencia de un océano global en la luna gigante de Saturno.

Los instrumentos de la Cassini han atravesado la espesa niebla que rodea Titán, mostrando las altas latitudes de la luna cubiertas de mares de cientos de millas de largo además de cientos de pequeños lagos que varían en tamaño de varias decenas de millas.

Buscando nuevos descubrimientos, los miembros del equipo están reorientando el radar de la Cassini para el sobre vuelo de mayo y que así pase directamente sobre las manchas oscuras resueltas por las cámaras.

· Noticia original JPL


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