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Fuente Cuaderno de bitácora estelar


Mira Ceti: un corazón maravilloso en el cielo

En ocasiones basta mirar con otros ojos para ver lo evidente. El satélite de NASA llamado GALEX (Galaxy Evolution Explorer), que opera el el rango ultravioleta, nos proporciona una nueva visión de la archiconocida estrella Mira (la estrella "maravillosa" de Hevelius) . Casi diriamos que se trata de un cometa estelar. Mira Ceti , una estrella evolucionada que se encuentra la final de su vida , y que terminará la misma como enana blanca en una nebulosa planetaria, ha representado un papel muy importante en la astrofísica. Es una estrella variable , que da nombre a un tipo de estrella que cambia de tamaño con periodos de cientos de días. Hablaremos otro día del contexto histórico de esta estrella y las implicaciones de su descubrimiento y la caracterización de sus propiedades.



Mira Ceti y su cola de material procesado, vista con el ultravioleta (cortesía NASA/GALEX).

Ahora, las nuevas imágenes en el ultravioleta revelan una inmensa cola de más de 13 años-luz de tamaño (unos 4 parsecs). Se trata del material que la estrella expulsa al pulsar, al cambiar de tamaño. Es un corazón en sístole y diástole, comprimiéndose y expandiéndose, y lanzando al espacio interestelar ingentes cantidades de material procesado, que enriquece el medio.


Ilustración de la estrella Mira Ceti, junto a detalles de un video que muestra la evolución del material expulsado según la estrella se mueve por el medio interestelar. La animación puede encontrarse en este enlace (crédito NASA/GALEX).

Debido a que la estrella se mueve a una velocidad bastante alta con respecto al medio local, cuando el material expulsado interactua con el polvo y gas interestelar pierde velocidad respecto a la estrella. Es como la estela que el barco deja al navegar por aguas tranquilas. Por tanto, Mira nos regala con una magnifica cola, similar en apariencia a la de un cometa. Un magnifico espectáculo para una estrella "maravillosa".


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