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Fuente: Sondas Espaciales

Observaciones proporcionan estimaciones precisas del hielo superficial en Marte

Un equipo de científicos planetarios liderados por el MIT ha averiguado que el polo sur marciano contiene el mayor depósito de agua congelada del sistema solar interior, sin contar la Tierra. Los nuevos resultados muestran que el agua, no el dióxido de carbono, es el líquido congelado predominante hallado en la región del polo sur de Marte, dijo Maria Zuber, profesora de geofísica del MIT. Zuber comentó que los científicos habían sospechado que el casquete del polo sur de Marte constaba de una delgada capa de dióxido de carbono que descansa en lo alto de una capa de hielo y polvo. Sin embargo, los científicos también han observado un área circundante mucho más grande que el casquete polar que es oscura y lisa, y no estaba claro si esa región estaba también compuesta de polvo, hielo, o ambos componentes.

"Lo que hemos hallado es que el hielo de agua es el constituyente predominante debajo de una fina capa de polvo," comentó Zuber, autora principal del artículo de trabajo aparecido en el número del 21 de Septiembre de la revista Science.

Desde que fueron observados por primera vez canales moldeados en la roca de la superficie marciana, los científicos han sospechado que el agua una vez fluyó a través de la superficie.

Los científicos también se preguntaron si los polos marcianos contendrían grandes reservas de agua. Sin embargo, debido a que la atmósfera de Marte está compuesta en un 95% por dióxido de carbono con algunas trazas de vapor de agua, algunos investigadores teorizaron que los casquetes polares eran de dióxido de carbono congelado, o hielo seco.

El equipo de Zuber identificó la composición del casquete polar del sur calculando su densidad. Sus resultados muestran que la densidad del casquete polar así como la de la región plana circundante formada por un depósito estratificado es de 1220 kilogramos por metro cúbico, lo que indica que está compuesto en su mayoría por agua, mezclada con un 15 % de polvo de silicatos (la densidad del hielo de agua es de 1000 kilogramos por metro cúbico, y la densidad del hielo seco es de 1600 kilogramos por metro cúbico).

Zuber y sus compañeros utilizaron datos topográficos y gravitatorios recopilados por tres orbitadores marcianos para calcular el volumen y la masa del casquete helado, permitiéndoles calcular su densidad.

"Es un experimento realmente simple pero debes medir las cosas con mucha precisión," dijo Zuber, que es la directora del departamento de ciencias terrestres, atmosféricas y planetarias del MIT.

El experimento revela que la región del polo sur marciano es el mayor depósito de agua congelada en el planeta y el mayor, sin contar la Tierra, en el sistema solar interior, que incluye a Marte, Venus, La Tierra y Mercurio.

Hasta ahora, los científicos estaban perplejos debido a que en las observaciones se nota que un gran porcentaje de la superficie de la región polar sur no refleja mucha luz, como sí ocurriría si en esa zona hubiese hielo en la superficie. Este estudio muestra que la mayoría del hielo está cubierto por una capa de polvo, pero no se sabe por qué ese polvo sólo cubre ciertas áreas, comentó Zuber.

Zuber planea comenzar un estudio similar de la densidad del casquete polar del norte, que parece no tener una capa superficial de polvo, pero que es colindante con un enorme campo, aparentemente de dunas, del que ahora se piensa que pueda contener cantidades significativas de hielo.

Zuber es la investigadora principal para la gravedad de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter, y la segunda investigadora principal para el experimento de altimetría a bordo de la sonda Mars Global Surveyor. El equipo también utilizó datos procedentes del satélite Mars Odyssey.

Dicha colaboración entre equipos "incrementa apreciablemente el valor de lo que un único experimento podría mostrar por sí solo", comentó Zuber.

· Noticia original: MIT


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