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Fuente: Sondas Espaciales  

Los anillos de Saturno son tan antiguos como el Sistema Solar

Nuevas observaciones de la sonda Cassini de la NASA indican que los anillos de Saturno, de los cuales se pensaba que se habían formado durante la era de los dinosaurios, podrían haberse creado hace 4.500 millones de años, cuando el Sistema Solar estaba en construcción.
Larry Esposito, principal investigador del instrumento espectrógrafo ultravioleta UIS, comenta que los datos de las sondas Voyager y del Telescopio Hubble llevaron a los científicos a creer que los anillos de Saturno eran relativamente jóvenes y posiblemente creados por un cometa que destrozó una pequeña luna, quizás hace sólo 100 millones de años.

Pero las estructuras de los anillos vistas por los instrumentos de Cassini indican que los anillos no fueron formados por un evento cataclísmico. La edad de los diferentes anillos parece variar significativamente y que el material del anillo está siendo continuamente reciclado, dice Esposito.

"La evidencia es consistente con la imagen de que Saturno ha tenido anillos durante toda su historia", dice Esposito. "Vemos extensivos y rápidos reciclados del material del anillo en el cual las lunas están continuamente rompiéndose en partículas que vuelven más tarde a unirse y reformar nuevas lunas".



Dibujo de los fragmentos de hielo uniéndose y separándose


"Hemos descubierto que los anillos probablemente no fueron creados ayer en una escala de tiempo cósmica, y con este escenario, no es sólo suerte el hecho de que estemos viendo los anillos planetarios ahora", dice Esposito. "Ellos han estado probablemente siempre ahí y cambiando continuamente y seguirán allí durante miles de millones de años".

Los científicos pensaban que si los anillos fueran tan viejos como Saturno, deberían ser más oscuros debido a la polución del polvo meteórico, que dejaría reveladoras marcas espectrales. Pero ahora las nuevas observaciones de Cassini indican que la revuelta masa de hielo y rocas en el gigantesco sistema de anillos de Saturno es mucho mayor de lo que previamente se había estimado. Esto ayuda a explicar porque el total de los anillos aparece relativamente brillante para telescopios terrestres y naves.

"Mientras más masa hay en los anillos, más material en bruto hay para reciclar, el cual esencialmente dispersa esta polución cósmica alrededor", dice. "Si esta polución está siendo compartida por un volumen mucho mayor de material del anillo, se vuelve diluido y ayuda a explicar porque los anillos aparecen brillantes y mas limpios de lo que esperábamos".

Esposito, que descubrió el débil anillo F en 1.979 usando los datos de la nave Pioneer 11 de la NASA, dice que un estudio realizado por él y sus colegas y que aparecerá pronto en la revista Icarus apoya la teoría de que el material de los anillos de Saturno está siendo continuamente reciclado. Observando la dispersión de la luz de las estrellas pasando a través de los anillos en un proceso conocido como ocultación estelar, los investigadores descubrieron 13 objetos en el anillo F con un tamaño de entre 27 metros y 10 kilómetros de ancho.

Ya que la mayoría de los objetos eran transparentes, indicando que al menos algo de luz estelar los traspasaba, los investigadores concluyen que son probablemente acumulaciones temporales de rocas heladas que están continuamente recogiendo material y soltándolo debido a procesos de demolición y de compactación.

Esposito afirma que los anillos de Saturno del futuro no serán los mismos anillos que vemos hoy, haciendo un símil con las ciudades. "Mientras las ciudades en si mismas pueden durar siglos o milenios, las caras de la gente en las calles estarán siempre cambiando debido al continuo nacimiento y fallecimiento de ciudadanos".

· Noticia original NASA


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