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EPOXI, hacia el encuentro con el cometa Hartley 2

Concepción artística de la NASA: Deep Impact/EPOXI, nave espacial de la NASA. La misión EPOXI volará por el cometa Hartley 2 el 4 de noviembre de 2010. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

La misión EPOXI marcha al encuentro con el cometa Hartley 2, previsto para el 4 de noviembre. Durante el inminente sobrevuelo, las cámaras de a bordo de la sonda EPOXI tomarán imágenes en primer plano a tan sólo 700 kilómetros del núcleo del cometa.

La misión extendendia de la misión Deep Impact va al encuentro con el cometa Hartley 2. El nombre de la misión (EPOXI) es una combinación de dos acrónimos, el de la fase de navegación en el sistema solar: Extrasolar Planet Observations and Characterization (EPOCh), y el de la fase del sobrevuelo del propio cometa Hartley 2: Deep Impact Extended Investigation (DIXI). EPOXI es una misión extendida de la sonda Deep Impact que lanzó un proyectil en 2005 contra el cometa Tempel 1, y que posteriormente sobrevoló transmitiendo imágenes de alta resolución. La nave seguirá siendo conocido como "Deep Impact". El cometa elegido en primer lugar fue el llamado cometa Boethin , pero ante la imposibilidad de localizarlo por parte de los astrónomos finalmente se ha decidido dirigirlo hacia el cometa Hartley 2. Se ha teorizado que el Boethin se ha fragmentado en trozos demasiado pequeños como para ser detectables. El sobrevuelo del Boethin estaba previsto para el 5 de diciembre de 2008.

Recientes observaciones del cometa Hartley 2 traen a los científicos de cabeza, mientras que anticipan un sobrevuelo del pequeño mundo helado el 4 de noviembre.

Un fenómeno fue registrado por cámaras a bordo de la nave Deep Impact de la NASA desde el 9 al 17 de septiembre las observaciones científicas. Estas observaciones, cuando se combinen con imágenes durante el encuentro más cercano con Hartley 2 el 4 de noviembre, se convertirá en la vista más detallada hasta ahora de la actividad de un cometa durante su paso por el interior del sistema solar.

Crédito: NASA

"En la Tierra, el cianuro se conoce como un gas letal. En el espacio se le conoce como uno de los ingredientes más fáciles de observar que siempre está presente en un cometa", dijo Mike A'Hearn, de la Universidad de Maryland, College Park. EPOXI es una misión extendida que utiliza la nave espacial en vuelo nave Deep Impact. "Nuestras observaciones indican que el cianuro liberado por el cometa aumentó en un factor de cinco durante un período de ocho días en septiembre sin ningún aumento en las emisiones de polvo", dijo A'Hearn. "Nunca hemos visto este tipo de actividad en un cometa antes, y podría afectar a la calidad de las observaciones hechas por los astrónomos sobre el terreno."

El nuevo fenómeno es muy típico a diferencia de estallidos de cometas, que tienen un inicio súbito y suelen ir acompañadas de mucho polvo. También parece no estar relacionado con los jets de cianuro que se ve a veces en los cometas. El equipo científico EPOXI cree que los astrónomos y observadores interesados de ver el cometa desde la Tierra deben ser conscientes de este tipo de actividad en la planificación de las observaciones y la interpretación de sus datos.

"Si los observadores de vigilancia Hartley 2 no tienen en cuenta este nuevo fenómeno, podría conseguir fácilmente una imagen equivocada de cómo el cometa está cambiando a medida que se acerca y se aleja del sol", dijo A'Hearn.

El cianuro es una molécula basada en el carbono. Se cree que hace miles de millones de años, un bombardeo de cometas llevaban bloques de cianuro y otros componentes de la vida a la Tierra.

Es posible observar asteroides y cometas mediante radar si se acercan lo
suficiente a la Tierra. En la imagen "vemos" los ecos de ondas de radio del
cometa Hartley 2 recogidos por la antena de Arecibo en Puerto Rico
Crédito: NASA

"Observar el cometa Hartley 2 desde la Tierra mediante el radar de imagen fue como ver girar un pepino de 15 cm a 836 kilómetros de distancia," explicó Jon Giorgini, científico del JPL y miembro del equipo de Arecibo que obtuvo las imágenes de la cometa. "Incluso sin todos los datos, ya podemos dar algunos datos básicas del Hartley 2. Su núcleo es muy alargado , de alrededor de 2,2 kilómetros de longitud , y gira sobre sí mismo aproximadamente cada 18 horas. Además, ahora sabemos el tamaño, la velocidad y la dirección de las partículas que salen volando del cometa, inmediatamente enviamos todos estos datos al equipo de EPOXI."

El Cometa Hartley 2, conocido oficialmente como 103P/Hartley 2 (donde P/ hace referencia a que es periódico), es un pequeño cometa que orbita en torno al Sol con un período de 6,46 años. Fue descubierto por el astrónomo Malcolm Hartley en 1986 utilizando el Telescopio Schmidt del observatorio de Siding Spring (Australia).

Se estima que su núcleo tiene un tamaño entre los 1200 y los 1600 metros, según las recientes observaciones del Spitzer Space Telescope (agosto de 2008): su albedo, muy reducido, se aproxima a 0.028 por lo que está cubierto de cuerpos carbonados muy oscuros, probablemente hidrocarburos. La masa se calcula en torno a 3 × 1011 kg. Las imágenes tomadas desde Arecibo con la gran antena de radio/radar de 300 metros, el 28 de octubre de 2010, mostraron un núcleo altamente elongado de unos 2,2 km en su eje mayor que rotaba con un período de unas 18 horas).

En su aproximación al Sol del año 2010 fue visible en las constelaciones de Casiopea, Perseo y Auriga, pudiendo llegar a ser visible a simple vista (aunque con dificultad debido a la Luna llena) a mediados de octubre del mismo año desde lugares con cielos oscuros: precisamente alcanzó su mínima distancia a nuestro planeta el 20 de octubre situándose a sólo 0.12 Unidades Astronómicas. Pocos días después, el 28 de octubre, pasó por el perihelio situándose a poco más de 157 millones de km de nuestra estrella.

En su aproximación del año 2010 las primeras imágenes del núcleo cometario, así como de la coma, fueron obtenidas desde el Observatorio Astronómico de Forcarei (Pontevedra) a finales de septiembre del mismo año, mostrando el núcleo puntual, la coma interna, la coma externa y un atisbo de cola todo de color verde debido a la excitación de sus gases componentes.

Fuente: NASA
Misión EPOXI: Seguimiento de la misión


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