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El cometa ISON

El cometa ISON se encuentra ahora dentro de la órbita de la Tierra y se precipita de cabeza hacia el Sol para culminar en un encuentro ardiente el 28 de noviembre. El cometa está montando un buen espectáculo para los observadores de todo el sistema solar, en especial después de una explosión que tuvo lugar el 13/14 de noviembre, la cual aumentó el brillo del cometa 10 veces más. Las naves de la NASA y los astrónomos aficionados están tomando fotografías nítidas de la fina atmósfera verde del cometa y de la cola repentinamente descontrolada.

 

El cometa ISON fotografiado el 15 de noviembre por el astrónomo aficionado Mike Hankey, de Auberry, California. La brillante cabeza y la descontrolada cola del cometa son la consecuencia de una explosión que tuvo lugar el 13/14 de noviembre, la cual incrementó significativamente el nivel de actividad del cometa.

 

Debido a que el cometa ISON nunca antes había pasado por el sistema solar interior (nos visita por primera vez desde la lejana nube de Oort), los expertos no están seguros de lo que sucederá después. ¿Podrá el cometa sobrevivir a su acercamiento al Sol. ¿Aparecerá como un objeto brillante visible a simple vista?

El astrónomo del Observatorio Lowell, Matthew Knight, quien es miembro de la Campaña de Observación del Cometa ISON, de la NASA, presenta algunas de las posibilidades.

“He agrupado los resultados posibles en tres escenarios, que se analizan en orden cronológico”, dice Knight. “Es importante tener en cuenta que no importa lo que pase, ahora que el cometa ISON ha ingresado a la órbita de la Tierra, cualquiera de estos o todos estos escenarios son científicamente emocionantes. Vamos a aprender mucho, sin importar lo que suceda”.

 

1 Desintegración espontánea antes del Día de Acción de Gracias

El primer escenario, que podría suceder en cualquier momento, es que el cometa ISON se desintegre espontáneamente. Una pequeña fracción (menos del 1 %) de los cometas se ha desintegrado, sin razón aparente. Ejemplos recientes incluyen al cometa LINEAR (C/1999 S4), en el año 2000, y al cometa Elenin (C/2010 X1), en el año 2011. El cometa ISON está llegando a la región del espacio, dentro de las ~0,8 UA (Unidades Astronómicas) del Sol, donde cometas de este tipo se han desintegrado.

El cometa ISON está siendo observado por una gran variedad de telescopios en la Tierra y más allá. Si efectivamente se desintegra, sería el caso de desintegración más observado en la historia y probablemente aporte una vasta cantidad de nueva información sobre cómo mueren los cometas.

 

2 Muerte por quemaduras de Sol cerca de finales de noviembre

Suponiendo que el cometa ISON sobreviva intacto las próximas semanas, se enfrenta a un reto aún más difícil: trasladarse alrededor del Sol. En su máximo acercamiento al Sol, la temperatura de equilibrio del cometa se acercará a los 5000 °F, lo que es suficientemente caliente como para causar que la mayor parte del polvo y de la roca que hay en la superficie de ISON se vaporicen.

Aunque pueda parecer increíble que algo sobreviva a este infierno, la velocidad a la que el cometa ISON probablemente pierda masa es relativamente pequeña en comparación con el tamaño real del núcleo del cometa. Para sobrevivir, ISON tiene que tener un ancho de 200 metros; las estimaciones actuales señalan que su medida está en un rango de 500 metros a 2 kilómetros. El hecho de que el cometa se está moviendo muy rápidamente ayuda, ya que no estará expuesto a temperaturas tan extremas durante mucho tiempo.

Lamentablemente para el cometa ISON, se enfrenta a un doble riesgo con su proximidad al Sol: incluso si sobrevive a la rápida vaporización de su exterior, se acerca tanto al Sol que la gravedad del mismo podría hacerlo pedazos.

Sin embargo, los cometas destruidos pueden ser también espectaculares. Otro cometa rasante del Sol, llamado Lovejoy, por ejemplo, pasó a 100.000 millas de la superficie del Sol en diciembre de 2011. Lovejoy se desintegró, formando así una larga cola de polvo que asombró a los observadores en la Tierra.

 

3 Supervivencia

El último caso es el más sencillo: el cometa ISON sobrevive a su paso rasante por el Sol y emerge con material nuclear suficiente para continuar como un cometa activo. Si el cometa ISON sobrevive intacto, lo más probable es que pierda suficiente polvo cerca del Sol como para producir una cola bonita. En el mejor de los casos realistas, la cola se extendería por decenas de grados e iluminaría el cielo de las primeras horas de la mañana como lo hizo el cometa McNaught (C/2006 P1), en el año 2007.

El mejor de los casos posibles sería que el cometa ISON se divida un poco; por ejemplo, en algunas piezas de gran tamaño. Esto arrojaría suficiente material extra como para que el cometa se vea muy brillante desde la Tierra y, al mismo tiempo, brindaría a los astrónomos piezas de un cometa para estudiar durante los próximos meses.

Visto en: Ciencia@NASA

 

 

Últimas noticias:

(CNN) — El cometa ISON “está vivo y brillando dramáticamente”, según una actualización en la página observación del cometa ISON de la NASA. El pronóstico “un tanto optimista” se hizo un día después de que el Sol pareciera haber cocinado el núcleo del -cercanamente observado- cometa.

Hay altas esperanzas de que el cometa ISON sobreviva su encuentro cercano con el Sol, rozando a más de un millón de kilómetros su superficie, y emergiendo para crear un gran espectáculo en el cielo. Incluso podría ser visible para el ojo desnudo, lo que significa que todos serían capaces de verlo, no solo quienes usen telescopios.

Los destellos del Sol han bloqueado la mayoría de las observaciones desde el suelo  hasta ahora, pero la NASA, tiene una flota de naves espaciales vigilando las zambullidas de ISON . Dos telescopios espaciales grabaron imágenes del cometa después de que empezará a parecer que se desmoronaba. El satélite STEREO de la NASA y después la nave ESA/NASA SOHO vislumbraron a ISON.

Las imágenes indican que ISON está en su curso y “fue visto brillar… una razonable cola de brillo pudo haberse desarrollado mientras el cometa reapareció”, dijo Padma Yanamandra Fisher de la campaña observadora.

A pesar de la actualización optimista, los miembros del equipo de observación dicen no estar seguros de si el núcleo está intacto o de si ISON sobrevivirá al perihelio, su encuentro más cercano con el Sol. En conclusión, los expertos “no saben si ISON sobrevivirá” y no lo sabrán hasta que se evapore o emerja de los destellos del Sol.

“Soy cautamente optimista de que el cometa sobrevivirá al perihelio”, dijo Padma Yanamandra. Las observaciones del martes hechas por otro satélite, el Solar Dynamic Observatory, pueden darnos la respuesta, dijo.

Los cometas son esferas gigantes de gases helados, rocas y polvo que pueden tener varios metros de diámetro. Cuando pasan cerca del Sol, se calientan y arrojan gas y tierra, creando colas que pueden tener extensiones de miles de kilómetros. La mayoría de los cometas están en la parte exterior de nuestro sistema solar. Cuando se acercan lo suficiente para ser visibles por nosotros, los científicos los estudian para encontrar huellas sobre cómo se forma nuestro sistema solar.

ISON fue descubierto en septiembre del 2012 por los astrónomos Vitali Nevski y Artyom Noviochonok usando un telescopio cercano a Kislovodsk, Rusia, que es parte de la red Internacional Cientifica Optica (ISON).  El cometa que oficialmente fue nombrado C/2012 S, se localizaba a 585 millones de millas en ese momento. Su asombrosa travesía a través del Sistema Solar ha sido narrada por astrónomos amateurs y por telescopios creados por la NASA.

Si sobrevive, el cometa ISON tendrá su aproximación más cercana a la Tierra en diciembre 26 y no, no se impactará contra nosotros.  

 

¿cómo ver el cometa mañana jueves 28?

 ISON alcanzará su punto de mayor cercanía al Sol mañana a las 17:25 CET (España) / 11:25 EST (Nueva York) / 10:25 CST (México). Para verlo, se podrá observar mucho mejor con unos prismáticos, aunque es posible que a simple vista se pueda detectar. El cielo tendrá que estar completamente despejado de nubes. La mejor hora para intentar verlo será mirar al cielo 30 minutos antes del amanecer (más o menos, entre las 5:00-5:30 de la mañana), fijando los prismáticos hacia el este.

 


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